Una persona con traje de protección blanco completo, mascarilla azul y gafas protectoras ayuda a llevar a un paciente en una camilla al hospital.  Su mano está extendida como si estuviera indicando a alguien que no se acerque.
Agrandar / El personal médico traslada a los pacientes al hospital Jin Yintan el 17 de enero de 2020 en Wuhan, Hubei, China.

Entre los miles de los primeros sobrevivientes de COVID-19 en Wuhan, China, casi la mitad tenía al menos un síntoma persistente un año completo después de ser dado de alta del hospital, según un nuevo estudio publicado en JAMA Network Open.

El estudio dio seguimiento a 2.433 pacientes adultos que habían sido hospitalizados en uno de los dos hospitales de Wuhan al principio de la pandemia. La mayoría tenía casos no graves, pero un pequeño número tenía COVID-19 grave y requirió cuidados intensivos. Todos los pacientes fueron dados de alta entre el 12 de febrero y el 10 de abril de 2020, y el seguimiento del estudio se llevó a cabo en marzo de 2021.

En general, el 45 por ciento de los pacientes informaron al menos un síntoma en ese seguimiento de un año. Los síntomas más comunes fueron fatiga, sudoración, opresión en el pecho, ansiedad y mialgia (dolor muscular). Tener un caso grave de COVID-19 aumentó la probabilidad de síntomas prolongados; El 54 por ciento de los 680 casos graves informaron al menos un síntoma después de un año. Pero los síntomas persistentes también fueron comunes entre los casos no graves, y el 41,5 por ciento de los 1.752 casos no graves informaron al menos un síntoma un año después.

Los datos se hacen eco de los de otros estudios, que también han encontrado que no es raro que las personas con casos más leves de COVID-19 experimenten síntomas persistentes. Un pequeño estudio noruego publicado por Nature Medicine en junio encontró que el 55 por ciento de 247 pacientes no hospitalizados con enfermedad leve a moderada tenían síntomas persistentes seis meses después de dar positivo. Un estudio del Reino Unido en el que participaron 273,618 pacientes con COVID-19 señaló que más de la mitad de los pacientes no hospitalizados informaron características de COVID prolongado dentro de un período de seguimiento de seis meses. Ese estudio se publicó a principios de esta semana en PLOS Medicine.

Ataque multisistema

Sin embargo, tanto en el nuevo estudio como en los otros, la enfermedad grave fue un factor de riesgo significativo para tener síntomas persistentes, y también más de tres síntomas. La edad avanzada y el hecho de ser mujer también aumentan el riesgo de síntomas persistentes.

Los investigadores y los expertos médicos aún tienen que comprender completamente por qué COVID-19 causa síntomas a largo plazo y por qué los síntomas afectan a algunos pacientes y no a otros. Los autores del último estudio destacan la naturaleza multisistémica de la enfermedad infecciosa.

“COVID-19 puede afectar a múltiples órganos, lo que conduce tanto a daños agudos en los órganos como a secuelas a largo plazo, y estos últimos efectos son motivo de creciente preocupación”, escriben. En particular, señalan que la fatiga fue el síntoma persistente más común identificado, algo respaldado en otros estudios. La fatiga es común después de las lesiones pulmonares agudas, pero también podría ser la consecuencia de múltiples lesiones de órganos. Los investigadores también destacaron que alrededor del 4 por ciento de los pacientes todavía informaron palpitaciones del corazón un año después, lo que apunta a un posible daño a largo plazo en el sistema cardiovascular. Las complicaciones cardiovasculares son un riesgo conocido de COVID-19, incluida la inflamación del músculo cardíaco (miocarditis).

Sin embargo, el estudio tiene limitaciones. No tiene un grupo de control y los investigadores no pudieron comunicarse con todos los que fueron dados de alta del hospital durante el período de tiempo estudiado. Esto podría crear sesgos en los datos basados ​​en aquellos que pudieron o quisieron participar en el seguimiento. El estudio también analizó al principio de la pandemia antes de la aparición de cualquier variante, que podría tener diferentes efectos a largo plazo.

Aún así, los hallazgos concuerdan en gran medida con otros estudios. Los autores concluyen que “en conjunto, nuestra investigación sugiere que las consecuencias para la salud del COVID-19 se extienden mucho más allá de la infección aguda”.