Imagen de una mujer tomando una muestra de sangre de una persona sentada.
Agrandar / Un flebotomista extrae sangre para la prueba de anticuerpos.

Hemos tendido a tratar las vacunas basadas en ARN de Moderna y Pfizer / BioNTech como funcionalmente equivalentes. Adoptan un enfoque idéntico para producir inmunidad y tienen un conjunto de ingredientes muy similar. Los datos de los ensayos clínicos sugirieron que tenían una eficacia muy similar, ambos en el área del 95 por ciento.

Así que fue un poco sorprendente tener un artículo publicado ayer que indicaba que los dos producen una respuesta de anticuerpos que es fácil de distinguir, con Moderna induciendo niveles de anticuerpos que eran más del doble que los observados entre las personas que recibieron la inyección de Pfizer / BioNTech. Si bien es importante no inferir demasiado de un solo estudio, este fue lo suficientemente grande como para que los resultados fueran confiables. Si es así, los resultados sirven como una advertencia de que es posible que no queramos basar muchas de nuestras expectativas en medidas relativamente crudas de los niveles de anticuerpos.

El nuevo estudio

El trabajo en sí fue notablemente simple. Un centro médico belga estaba vacunando a su personal y pidió voluntarios dispuestos a dar muestras de sangre. Se tomaron muestras tanto antes de la vacunación como de seis a 10 semanas después, con los niveles de anticuerpos específicos para la proteína de pico del SARS-CoV-2 probados en ambos puntos. Aproximadamente 700 participantes recibieron la vacuna Moderna, mientras que aproximadamente 950 tomaron la de Pfizer / BioNTech.

Con los datos en la mano, los investigadores simplemente compararon los niveles de anticuerpos antipico en los diferentes grupos. Una cosa que esto reveló es que aquellos que habían sido infectados antes de la vacunación desarrollaron una respuesta mucho más alta que los otros participantes, con más de cinco veces la cantidad de anticuerpos después de la vacunación.

Pero la sorpresa notable fue que la vacuna Moderna generó una respuesta más fuerte que la versión de Pfizer / BioNTech. En términos de unidades de anticuerpo por mililitros de muestra de sangre, la diferencia fue de 3.836 a 1.444, con intervalos de confianza que no estuvieron cerca de superponerse. En otras palabras, es una diferencia estadísticamente significativa en una muestra suficientemente grande que es poco probable que sea por casualidad.

Dicho esto, hay un par de advertencias. Una es que, si bien el centro médico probablemente pudo almacenar y administrar las vacunas de manera adecuada, se encontraban al final de una red complicada de producción y distribución, y existe la posibilidad de que algo le sucediera a una de las vacunas antes de que llegara a su destino. la clínica. Una simple réplica solucionaría esto rápidamente.

¿Qué hacer con eso?

La otra advertencia importante es que los investigadores detrás del estudio simplemente midieron los niveles totales de anticuerpos que se adhirieron a la proteína de pico. Solo un subconjunto de estos serán los denominados anticuerpos neutralizantes, que se adhieren a los picos de una manera que interfiere con la capacidad de la proteína para interactuar con las células e insertar el genoma del virus. Medir los anticuerpos neutralizantes es mucho más difícil, por lo que la mayoría de los estudios hacen lo que tiene este.

Pero es técnicamente posible que, a pesar de las diferencias en los anticuerpos totales, ambas vacunas generen niveles similares de anticuerpos neutralizantes, algo más que un estudio adicional podría resolver. Esto sería consistente con los niveles de protección generalmente similares de las vacunas, ya que la protección parece correlacionarse con los niveles de anticuerpos neutralizantes.

Mientras esperamos datos que ayuden a resolver esto, vale la pena considerar si podríamos estar poniendo demasiado énfasis en los niveles de anticuerpos en nuestra toma de decisiones. En este momento, los argumentos sobre la necesidad de refuerzos se basan en parte en el hecho de que los niveles de anticuerpos disminuyen con el tiempo, aunque eso es una consecuencia normal del cambio de una respuesta a una infección activa y hacia una memoria inmune funcional de esa infección. Y la eficacia de un refuerzo se basa en parte en el hecho de que restaura altos niveles de anticuerpos, aunque eso es exactamente lo que deberían suceden cuando las células de la memoria inmunitaria se activan al volver a exponerse a la proteína de pico.

Al igual que con estos nuevos resultados, estos resultados deben abordarse con precaución, ya que no comprendemos completamente cómo estos cambios en el nivel de anticuerpos se correlacionan con la protección.

JAMA, 2021. DOI: 10.1001 / jama.2021.15125 (Acerca de los DOI).