En la guerra no hay lugar para el romance. Al menos no en esta batalla. El capitán estadounidense de la Ryder Cup, Steve Stricker, ha montado un equipo muy potente y joven en busca de la reconquista del gran trofeo que desde este viernes (14:00 horas, Movistar Golf) Europa defiende en territorio enemigo, en Whistling Straits (Wisconsin). Stricker descartó darle una invitación del veterano Phil Mickelson, de 51 años, a pesar de que esta temporada hizo historia en el PGA Championship como el ganador más viejo de un gran. Y a pesar de su enorme experiencia en competición, un fijo desde que debutó en 1995. A cambio, lo ha alistado como vice-capitán de un grupo de jóvenes estrellas. Dustin Johnson, número dos del mundo después de Jon Rahm, es a sus 37 años el veterano de un grupo con seis debutantes y 29 años y 159 días de media, el más joven en casi un siglo, desde la primera edición de la Ryder, en 1927. Europa tiene más de cinco años más: 35 años y 43 días de media, tres novatos. Y también se supera en el número de grandes que suman sus participantes (13 Grandes Ligas se acumulan entre los 12 golfistas estadounidenses por siete los europeos) y en la media de la posición en el ranking mundial de los jugadores. La calificación media de la tropa de Stricker es de 8,9, por debajo de 10 por primera vez en la historia; ocho entre los 10 primeros del mundo. Para los chicos capitaneados por Padraig Harrington, en el puesto 30,8. Solo Jon Rahm entre la élite.

Los números y la condición de anfitrión garantizan los Estados Unidos. Pero el Ryder no se decide sumando talentos sino jugando en equipo. Hombro a hombro. Y allí Europa ha arrasado en los últimos años por la solidez de su vestuario: cuatro victorias en las últimas cinco ediciones, una contundente en París 2018 (17,5 puntos a 10,5), nueve de las últimas 12. Desde que Seve inoculó el germen ganador en el viejo continente y se derrumbó en 1979 la puerta de entrada para los golfistas no británicos, enviar a los chicos de azul sobre los de rojo (11-8).

Seguramente ningún jugador simboliza mejor ese choque de filosofías que Tiger Woods. La gran estrella coleccionó títulos y devoró discos individuales durante años mientras destrozaba el Ryder. Hoy, ausente mientras se recupera de una pierna rota, anima a su gente con mensajes y Stricker lo invoca: “Él está con nosotros”. La falta pegará al capitán de EE. UU. Por ejemplo, para lidiar con los egos de Brooks Koepka y Bryson DeChambeau. Dos de los grandes gallos están peleando y ni siquiera se los puede ver. Es difícil tener química. En la otra orilla, nadie como José María Olazabal heredó ese espíritu gremial de Seve. El inolvidable regreso europeo en 2012 en Medinah todavía duele en el banquillo de los norteamericanos. Ahora claman venganza.

De Seve a Olazabal. De Olazabal a Sergio García. De Sergio García a Jon Rahm. La pasión por Ryder ha impregnado al golfista español hasta la médula. El castellonense, de 41 años, y el vasco, de 26, aparecen en Wisconsin y formarán pareja el primer día en el cuarteto (cada dúo juega una pelota) por la mañana, contra Jordan Spieth y Justin Thomas. García llega tras ganar una invitación de las tres que repartió Harrington para las que no calificó directamente.

La marcha triunfal de Europa en las últimas ediciones no se puede entender sin El Niño, que en París se convirtió en el máximo anotador histórico de la competición, con 25,5 puntos. Está Sr. Ryder. Con la copa entre las cejas, García dimitió de los Juegos Olímpicos para hacer méritos de cara al choque contra Estados Unidos. A diferencia de Tiger, el ganador del Masters 2017 brilla como nunca antes cuando la gloria se decide como equipo. “Estoy aquí porque me lo he ganado con mi juego”, afirma El Niño.

Novato en 2018, líder en 2021. Hace tres años, Jon Rahm era un novato que se comía a Ryder con la mirada, tan hambriento de gloria que estaba cargado de presión y no supo sumar en los primeros días. Hasta que la casualidad le igualó en el duelo individual del domingo con Tiger Woods y el vasco salió del choque con el punto en el bolsillo y un lanzamiento. Hoy Rahm mantiene el mismo impulso y en el camino ha ganado toneladas de madurez. Es el número uno del mundo, este campo conquistó su primer major, el US Open, y vio el nacimiento de su hijo Kepa. Es otro Rahm, mucho más seguro de sí mismo, sangre joven en un vestuario con cuatro hombres mayores de 40 años: Sergio García (41), Paul Casey (44), Ian Poulter (45) y Lee Westwood (48).

Rahm llega después de una rareza, sin hacer el corte en un torneo, el Campeonato de Fortinet, con problemas de estómago. Otro bache en una temporada en la que el covid lo sacó del Memorial Tournament y lo dejó sin Juegos. El coronavirus pospuso a Ryder durante 12 meses, moviéndolo de años pares a impares. Ahora, por fin, la pelota rodará en la gran batalla.

Los partidos de este viernes por la mañana: Jordan Spieth y Justin Thomas contra Jon Rahm y Sergio García; Dustin Johnson y Collin Morikawa contra Paul Casey y Viktor Hovland; Brooks Koepka y Daniel Berger contra Lee Westwood y Matt Fitzpatrick; y Patrick Cantlay y Xander Schauffele frente a Rory McIlroy e Ian Poulter.

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