La recuperación económica de Estados Unidos se abre paso a través de extraños fenómenos. Los coches usados ​​se han vuelto tan caros que, en algunos casos, se han vendido más caro que si se compraran nuevos. La tasa de desempleo se mantiene dos puntos por encima del nivel prepandémico, pero aun así, los salarios han aumentado. El índice de confianza del consumidor cayó este julio al nivel de abril de 2020, cuando la vida se había detenido sine die, a pesar de que la economía se ha recuperado al nivel anterior a la debacle del coronavirus, en un salto que se puede considerar como un suspiro. Y el índice Wall Street Dow Jones, que ya no es tan extraño, alcanzó máximos históricos esta semana.

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La subida de precios se cierne sobre todas estas dinámicas, tras cinco meses consecutivos de saltos, y plantea una pregunta básica: a pesar de que el mundo está saliendo de su peor colapso en 70 años, ¿de cuánta inflación deberíamos partir? ¿preocuparse? El debate sobre la necesidad de empezar a frenar las inyecciones monetarias se ha abierto en la Reserva Federal (Fed), que hasta ahora califica el fenómeno de “transitorio”. El presidente de Estados Unidos, el demócrata Joe Biden, ha recibido una tormenta de críticas por parte de los republicanos, que creen que sus planes de estímulo y bienestar son excesivos.

Cuando se le preguntó al presidente hace unas semanas sobre las dificultades que alegan algunos empresarios para encontrar personal, respondió simplemente: “Págales más”. El aumento de los salarios, agregó, no es “un defecto” de esta recuperación, sino “un rasgo distintivo”. El pero es que el coste de las cosas ha subido más y se ha comido buena parte de esa mejora.

Karen Dynan, economista jefe del Tesoro entre 2014 y 2017 y miembro del Consejo de la Fed desde hace 17 años, cree que el indicador que debe hacer sonar la alarma son las expectativas de inflación, 4.8% en julio, ya que estas “son las que te dicen si las empresas van a empezar a subir los precios simplemente para cumplir con lo que todos esperan que suceda. En otras palabras, es una profecía autocumplida ”. De manera similar, “estas expectativas te dicen si los trabajadores van a empezar a pedir salarios más altos, pero hasta ahora han crecido moderadamente”, agrega Dynan, ahora profesor de Harvard. Los últimos datos de inflación, recordemos, reflejan que algunos de los productos que más han subido, como los autos usados, están comenzando a desacelerarse.

Coches 30% más caros

Los precios subieron un 5,4% en julio pasado en comparación con el mismo mes del año pasado, que es el mismo aumento interanual que en junio, que fue el más alto desde 2008, con la Gran Recesión. De mes a mes, el incremento fue del 0,5%, frente al 0,9% registrado en junio. Aunque las señales de tregua no están tanto en esta última comparativa como en el comportamiento de algunos productos, entre ellos, los coches usados. La escasez de chips o semiconductores, minúsculos microprocesadores sin los cuales los coches y todo tipo de dispositivos no pueden funcionar, ha provocado problemas en la producción de vehículos en todo el mundo y ha disparado la demanda de segunda mano, cuyos precios han subido hasta un 30% en un año.

Otros sectores, como el mobiliario o las aerolíneas, han vivido situaciones similares. El despertar de la economía ha alentado la demanda en los últimos meses, pero la vuelta a la actividad se ha producido de forma más lenta y no han generado una oferta con la misma rapidez y volumen que buscaban los compradores, lo que ha impulsado los precios. Pero julio se detuvo. Y esta desaceleración da tiempo a quienes sacan el hierro de las tensiones inflacionarias. La Casa Blanca, preocupada por el efecto del costo de la energía y el combustible en los bolsillos de sus ciudadanos, ha pedido a los países productores de petróleo que aumenten la oferta.

Laura Rosner-Warburton, economista y socia fundadora de la firma de análisis Macropolicy Perspectives, señala que la presión inflacionaria puede seguir considerándose un tema “transitorio” y destaca el debilitamiento de los datos de julio, incluidos los relacionados con la apertura de la economía. “Creo que vamos a experimentar una recuperación con altibajos a medida que el mundo aprenda a vivir con covid-19. Los modelos de negocio y el comportamiento de los hogares siguen fluctuando ”, advierte. “La política de apoyo social ayudó a construir un puente en lo peor de la pandemia, pero comienza a desdibujarse”, agrega.

Menos crecimiento del esperado

La economía de Estados Unidos creció un 1,6% (6,5% en la cifra anualizada) en el segundo trimestre del año, impulsada por la apertura, el avance de las vacunas y los nuevos estímulos económicos del Gobierno, y recuperó el nivel prepandémico. Sin embargo, se quedó muy por debajo del 2,1% esperado por los analistas. De hecho, fue solo una décima más alta que el crecimiento del primer trimestre, y la vacunación aún se propaga lentamente.

Para Karen Dynan, más que los datos de inflación actuales, los riesgos a corto plazo se centran en la posibilidad de una recaída en la pandemia que obligará a las empresas a desacelerarse nuevamente y despedir trabajadores cuando comiencen los programas de ayuda. Estados Unidos sumó 943.000 nuevos puestos de trabajo en julio, la mejor cifra mensual en casi un año, lo que redujo la tasa de desempleo en medio punto, hasta el 5,4%. Aún así, al ritmo actual, el mercado laboral no alcanzará su nivel anterior a la debacle hasta mediados de 2022, es decir, seis meses después de que el PIB se haya recuperado.

A pesar de las quejas específicas de los empleadores que tienen problemas para encontrar mano de obra, en gran parte debido a los empleados que cambian de sector, a Dynan le preocupa que los trabajadores de sectores especialmente afectados por esta crisis, como el turismo o los restaurantes, se retrasen. sobre el reposicionamiento: “No sabemos si todos los trabajos volverán después de la pandemia. Hay casos de empresas que reducen sus plantillas porque han comenzado a automatizar procesos y que cambian su oferta. Por ejemplo, hoteles que ahora dan la opción de no limpiar la habitación. Los trabajadores afectados cambiarán de sector, pero puede que tarde un tiempo ”, concluye.