La controvertida búsqueda para hacer que los eructos de las vacas sean menos nocivos

Hans Meleman | imágenes falsas

Es una mañana sofocante y calurosa en el corral, incluso a la sombra de la larga estructura al aire libre donde las vacas vienen a alimentarse. En una granja típica, se reunían alrededor de un comedero, pero aquí en UC Davis comen de contenedores azules especiales, que detectan cuándo y cuánto come cada uno. Es como Weight Watchers, solo que los investigadores aquí no están tan interesados ​​en las figuras de estas vacas, sino en cuánto eructan.

El científico animal Frank Mitloehner me lleva a otro tipo de comedero, uno que podría confundirse fácilmente con una trituradora de madera en miniatura. Agarra un puñado de gránulos de alfalfa que la máquina dispensa cuando detecta que una vaca ha metido la cabeza. “Esto es como un caramelo para ellos”, dice Mitloehner. Pego la cabeza en la máquina mientras Mitloehner señala un pequeño tubo de metal dentro: “Esta sonda mide el metano que exhalan, y eso ocurre cada tres horas para todos los animales en este estudio”.

Las vacas, como ve, tienen un grave problema de emisiones. Para digerir el material vegetal resistente, sus estómagos cavernosos actúan como depósitos de fermentación. Están repletos de metanógenos, microbios que procesan la celulosa para producir ácidos grasos volátiles, que las vacas convierten en carne y leche. Pero esos metanógenos también producen metano, un gas de efecto invernadero particularmente desagradable que es 80 veces más potente que el dióxido de carbono, gracias a la forma en que sus moléculas vibran para absorber la radiación infrarroja. Estos gases capturan calor y eso significa más calentamiento global.

“El metano es un subproducto, una consecuencia involuntaria, diría yo, de la capacidad única de los animales rumiantes para digerir la celulosa”, dice Mitloehner. Pero el hecho de que las vacas puedan comerlo no significa que sea fácil para ellas. Debido a que las plantas que comen las vacas son nutricionalmente pobres, los animales tienen que comer mucha comida para sobrevivir y periódicamente traerla de regreso de sus cuatro estómagos para rumiarla nuevamente, eso es “rumiar”. Eso conduce a eructos incesantes o, como lo llaman los científicos, emisiones entéricas.

Ahora multiplique esos eructos por la enorme población de ganado del mundo. Para satisfacer el apetito inagotable de la humanidad por la carne y la leche, un mil millones de cabezas de ganado ahora deambulan por el planeta. A papel publicado en septiembre en la revista Comida de la naturaleza por un equipo internacional de investigadores encontró que el sistema alimentario global genera un asombroso 35 por ciento de las emisiones totales de gases de efecto invernadero. La carne de res es responsable de una cuarta parte de esas emisiones alimentarias, y otro 8 por ciento proviene de la producción de leche.

Sin embargo, el metano solo dura aproximadamente una década en la atmósfera, mientras que el dióxido de carbono persiste durante siglos. Si los científicos pueden descubrir cómo hacer que las vacas dejen de eructar tanto, eso haría una gran mella en las emisiones y veríamos los efectos climáticos casi de inmediato. Entonces Mitloehner y otros investigadores están experimentando con aditivos alimentarios como algas marinas, ajo e incluso aceites esenciales derivados de plantas como la semilla de cilantro, que modifican el entorno intestinal de los animales de diferentes maneras, por ejemplo, al alterar las enzimas que producen metano. También juegan con el biocarbón, básicamente carbón, que absorbe el metano del intestino.

Es por eso que Mitloehner está haciendo todo lo posible para cuantificar las dietas de sus vacas: utilizando los comederos de alta tecnología y los detectores de metano dispensadores de bocadillos, puede mostrar qué tan bien una técnica en particular podría reducir las emisiones entéricas. “Hemos descubierto que, dependiendo del aditivo con el que se esté tratando, podemos reducir las emisiones entéricas entre un 10 y un 50 por ciento, y eso es sensacional”, dice Mitloehner.

A principios de este año, un equipo codirigido por su colega de UC Davis, el científico animal Ermias Kebreab, publicado investigar mostrando una reducción de gas de hasta un 82 por ciento con aditivos de algas. Pero los estudios de científicos que prueban otros aditivos han mostrado grados más bajos de efectividad. Un estudio de 2019 de la Universidad de Wageningen y la investigación que analizó el compuesto orgánico 3-nitrooxipropano, o 3-NOP, encontró una reducción del 50 por ciento. Uno de investigadores del Reino Unido y Suiza. fundar que Agolin, una mezcla de aceites esenciales, redujo la producción de metano en solo un 6 por ciento. En Nueva Zelanda, las vacas taninos alimentados mostró una reducción del 13 por ciento.

Y el concepto de implementar un aditivo alimentario para los mil millones de vacas del mundo enfrenta algunos desafíos logísticos. “La verdad es que los beneficios de las algas marinas probablemente sean mucho más limitados, tanto en su capacidad para reducir las emisiones de metano de las vacas como en su potencial para escalar al tamaño del problema”, escribió los investigadores Matthew Hayek y Jan Dutkiewicz en WIRED a principios de este año. Observaron que las vacas producen la mayor cantidad de metano cuando están pastando en un pastizal, comiendo toda esa hierba, la materia difícil de digerir. Ahí es donde la mayoría del ganado pasa la mayor parte de su vida; viven en corrales de engorde, donde sería fácil agregar aditivos a sus dietas, solo en sus últimos meses cuando están siendo cebados para el matadero. Los investigadores estimaron que las vacas eructan solo el 11 por ciento de su metano durante esos meses en los corrales de engorde.

Eso es un problema, reconoce Mitloehner. “El desafío será llevarlos al ganado de corral que no se alimenta en un abrevadero”, dice. “Una forma podría ser a través de lamidas de sal, o tal vez a través del agua potable. También se está trabajando para poner estos ingredientes activos en un bolo de liberación lenta que se colocará en el sistema del estómago de la vaca ”.

También quiere evitar los efectos secundarios. “Cuanto más alto vayas con tu [emissions] reducción, es más probable que se encuentre con consecuencias no deseadas ”, dice. Por ejemplo, los investigadores deben rastrear el peso de los animales para asegurarse de que el aditivo no afecte el crecimiento. También deben considerar la palatabilidad, tal vez a las vacas no les guste que su comida sepa a ajo. O el animal podría terminar eructando menos, pero su leche podría tener un sabor extraño. “Tenemos que averiguar cuál es el término medio”, dice.