Imagen del agujero en el vehículo Soyuz MS-09 acoplado a la Estación Espacial Internacional en 2018.
Agrandar / Imagen del agujero en el vehículo Soyuz MS-09 acoplado a la Estación Espacial Internacional en 2018.

El servicio de noticias estatal de Rusia, TASS, ha publicado un artículo extraordinariamente difamatorio sobre la astronauta de la NASA Serena Auñón-Chancellor. La publicación afirma que Auñón-Chancellor tuvo un colapso emocional en el espacio, luego dañó una nave espacial rusa para regresar temprano. Esto, por supuesto, es una fabricación total.

El contexto del artículo es el reciente, atraque casi desastroso del módulo científico ruso Nauka con la Estación Espacial Internacional. El artículo de TASS intenta refutar las críticas en las publicaciones estadounidenses (incluyendo Ars Technica) que cubrió el incidente y planteó preguntas sobre el futuro de la asociación Roscosmos-NASA en el espacio.

Una de una docena de refutaciones en el artículo de TASS se refiere a un incidente de 2018: una brecha de 2 mm en el módulo orbital del vehículo Soyuz MS-09 acoplado a la Estación Espacial Internacional. El cosmonauta ruso Sergey Prokopyev, el astronauta de la Agencia Espacial Europea Alexander Gerst y el Auñón-Chancellor de la NASA habían volado a la estación dentro de esta Soyuz en junio. La fuga se descubrió a finales de agosto.

Si no se controla, el pequeño agujero habría despresurizado la estación en unas dos semanas. Afortunadamente, los cosmonautas pudieron tapar el agujero con epoxi, y se consideró que la nave espacial Soyuz era segura para llevar a su tripulación de tres a la Tierra.

La atención se centró rápidamente en lo que había provocado la aparición del agujero. Se descartó un impacto de micrometeoroide. Algunos medios rusos informaron que había sido causado por un defecto de fabricación o de prueba, y esta parece ser la teoría más plausible. Al mismo tiempo, sin embargo, fuentes del gobierno ruso comenzó rumores infundados que quizás un astronauta de la NASA descontento había perforado el agujero.

Para obtener más datos, dos cosmonautas rusos realizaron una caminata espacial dramática en diciembre de 2018 y usaron cuchillos para cortar el aislamiento exterior del vehículo Soyuz. Tomaron muestras del sitio donde había estado el agujero y tomaron imágenes de alta definición y video GoPro del exterior del sitio de la fuga para ayudar a los investigadores rusos a determinar qué había causado el agujero. Prokopyev, Gerst y Auñón-Chancellor regresaron a salvo a la Tierra en Soyuz a fines de diciembre. Si los rusos alguna vez completaron su investigación sobre la causa del agujero, nunca la divulgaron públicamente.

Sin embargo, en el informe publicado el jueves, TASS reabre el caso. El formato de la historia es tal que el periodista Mikhail Kotov entrevista a un “funcionario anónimo de alto rango de la industria espacial rusa”. Según los comentarios hechos por esta persona, la fuente es probablemente el jefe de la corporación espacial rusa, Roscosmos, Dmitry Rogozin.

Aquí hay una traducción de la parte relevante del artículo, completada por Rob Mitchell para Ars. El artículo original se publicó en ruso:

Para establecer lo que realmente sucedió en el incidente del “agujero en la Soyuz”, los cosmonautas rusos realizaron varias caminatas espaciales en diciembre de 2018. Fueron al módulo orbital de la nave (Soyuz) que había sido dañado y realizaron las pruebas necesarias.

Tenga en cuenta que este tipo de daño no podría haber ocurrido en la Tierra, porque la nave se prueba en una cámara de vacío antes del lanzamiento. Si hubiera habido algún agujero, la presión en el barco habría caído rápidamente y no habría pasado la prueba de vacío. Por lo tanto, Roscosmos excluyó el escenario de que la Soyuz MS-09 fue dañada en la Tierra.

En cuanto a la posibilidad de que el agujero haya sido causado mientras estaba en órbita, es necesario tener en cuenta varias circunstancias, dice mi fuente anónima. En primer lugar, la enfermedad de la mujer astronauta, que es el primer incidente conocido de trombosis venosa profunda en órbita, y el hecho de que Serena María Auñón-Chancellor hubiera padecido la afección se publicó en un articulo cientifico sólo después de haber regresado a la Tierra. Esto podría haber provocado ‘una aguda crisis psicológica’, que podría haber llevado a intentos por diversos medios de acelerar su regreso al planeta, según mi fuente anónima. En segundo lugar, por alguna razón desconocida para Roscosmos, la cámara de video en el cruce de los segmentos ruso y estadounidense no funcionaba en ese momento. En tercer lugar, los estadounidenses se negaron a realizar un examen de polígrafo, mientras que los cosmonautas rusos fueron polígrafos. En cuarto lugar, Rusia nunca tuvo la oportunidad de estudiar las herramientas y el taladro que se encuentran a bordo de la ISS para ver si hay signos de virutas de metal en el casco del módulo orbital de nuestra nave.

Finalmente, y en quinto lugar, de los ocho hoyos, solo uno atravesó todo el casco. Los otros fueron saltos del taladro, lo que sugiere perforar en condiciones de ingravidez sin el apoyo necesario. Se perforó un agujero en el armazón (una nervadura transversal del casco del barco), es decir, quien lo perforó no estaba capacitado en la construcción de la Soyuz MS.

Hay una serie de aspectos preocupantes sobre este artículo, particularmente en lo que se refiere a la Dra. Auñón-Chancellor, que era la única mujer a bordo de la estación en ese momento. Primero, revela públicamente su condición de salud no revelada anteriormente en órbita, que fue tratada con éxito a su regreso a la Tierra. Luego, el artículo de TASS dice que tal condición podría haber causado una “crisis psicológica” que la indujo a querer regresar a la Tierra temprano. La teoría rusa aquí es que, aparentemente al dañar el vehículo Soyuz, Auñón-Chancellor impulsaría a las autoridades rusas y de la NASA a permitirle volar de regreso a la Tierra de inmediato.

Luego, el artículo afirma que una cámara de video que podría haber mostrado a los astronautas de la NASA entrando en el segmento ruso de la estación espacial, donde estaba atracado el vehículo Soyuz, pudo haber sido manipulada. El artículo también dice que los astronautas de la NASA rechazaron una prueba de polígrafo sobre el incidente y que a los cosmonautas rusos no se les permitió evaluar las herramientas estadounidenses en la estación que pudieron haber sido utilizadas para perforar el casco del barco.

La tripulación de Soyuz MS-09 (Sergey Prokopyev, Alexander Gerst y Serena Auñón-Chancellor) se ve a bordo de la Estación Espacial Internacional en 2018.
Agrandar / La tripulación de Soyuz MS-09 (Sergey Prokopyev, Alexander Gerst y Serena Auñón-Chancellor) se ve a bordo de la Estación Espacial Internacional en 2018.

NASA

Nadie es perfecto, por supuesto. Los astronautas son personas y todas las personas tienen defectos. Pero la idea de que un astronauta de la NASA se puso en órbita y decidió perforar su camino a través de un módulo de presión, con solo vacío en el otro lado, es absurda.

Además, hay una explicación muy razonable para el agujero. El artículo de TASS descarta la posibilidad de que el problema haya ocurrido en la Tierra, antes del lanzamiento. Pero esto es casi con certeza lo que sucedió. Lo más probable es que un técnico dañó accidentalmente la nave espacial Soyuz y trató de encubrir este error aplicando un parche improvisado, tal vez alguna forma de superpegamento. Tal parche se habría mantenido durante una prueba de cámara de vacío en la Tierra, pero finalmente falló durante una exposición prolongada en órbita. Y pasar por repetidos ciclos térmicos dentro y fuera de la sombra de la Tierra no le habría hecho ningún favor al parche. Los ingenieros de Rusia deben saber esto.

La respuesta de la NASA a la historia de TASS, a través de una declaración de la agencia espacial el jueves por la noche, suscita más preguntas que respuestas con respecto a un cargo importante por parte de un socio crítico de la estación espacial:

Todos los socios de la Estación Espacial Internacional están dedicados a la seguridad de la misión y al bienestar de la tripulación. Todos los socios de la Estación Espacial Internacional participan en múltiples revisiones antes de cada actividad importante de la estación para evaluar y garantizar la seguridad de todos los miembros de la tripulación. El agujero que fue detectado a fines de agosto de 2018 por la tripulación de la estación espacial se selló rápidamente, restableciendo la presión hermética en la estación. Los cosmonautas rusos realizaron una caminata espacial en diciembre para recopilar datos de ingeniería adicionales para los especialistas rusos en la Tierra y para observar externamente la efectividad de la reparación interna. La nave espacial Soyuz fue revisada minuciosamente y se consideró segura para que la tripulación regresara a la Tierra, lo que hizo, el 20 de diciembre de 2018.

Para proteger su privacidad, la agencia no discutirá información médica sobre los miembros de la tripulación.

Esta declaración no exonera a Auñón-Chancellor. La gente de relaciones públicas de la NASA aparentemente sopesó si debían defender a su astronauta y responder a algo obviamente ridículo o, en aras de la conveniencia, evitar meterse en una pelea con Roscosmos. Eligieron lo último.



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