Cuando el mega barco Alguna vez dado Encallado a fines de marzo al sur del Canal de Suez, bloqueando una arteria crucial del transporte marítimo mundial, el episodio sirvió como recordatorio de la posición estratégica de Egipto en el mundo. Con el tiempo, y con mayor discreción, esta ubicación privilegiada entre Europa, Asia y África también ha permitido que el país se consolide como otro nodo fundamental a escala planetaria, que algunos llegan a comparar en importancia con la vía navegable: el tráfico de internet.

Los números, cada vez más, parecen reforzar el paralelismo. Según el ministro egipcio de Comunicaciones y Tecnología de la Información, Amr Talaat, más del 80% del tráfico de Internet fluye a través de su país entre Europa y Asia. Egipto es también el segundo país del mundo con el mayor número de cables submarinos de fibra óptica, 17, solo por detrás de Estados Unidos. Y en 2020, Telecom Egypt (TE), la empresa estatal de telecomunicaciones egipcia, recibió alrededor de 240 millones de euros por este concepto, según el reporte de sus resultados en el año fiscal 2020.

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“Egipto es el principal vínculo de Asia y Oriente Medio con Europa, y también es el principal vínculo de África Oriental con Europa”, explica Alan Mauldin, director de investigación de TeleGeography, una empresa de investigación y consultoría del sector. telecomunicaciones. “En los últimos diez años, solo se ha vuelto más fuerte”, agrega.

La gran mayoría del tráfico de Internet y telecomunicaciones del mundo viaja a través de una compleja red de cables submarinos que conectan estaciones terrestres, por lo que Egipto, por su posición geográfica, es la ruta más corta y eficiente entre Europa, Asia y África.

Aunque están presentes grandes operadores internacionales como Vodafone, el actor clave en el sector es TE, uno de los principales operadores de cable submarino de la región. La compañía posee 10 de los 17 cables submarinos anteriores, brinda servicios de aterrizaje por cable al resto y en los últimos años ha optado por comprar participaciones en más cables y unirse a la construcción de dos nuevos. También ha establecido nuevos puntos de aterrizaje y rutas de cruce, y ha desarrollado sus capacidades y su red para ser más fiables y adaptarse a una demanda cada vez mayor.

“Una posición geográfica estratégica y una infraestructura sólida y bien desarrollada son pilares fundamentales”, dice Mariam Wael, analista de telecomunicaciones de la firma de inversión financiera Pharos Holding y analista de referencia en TE.

Las autoridades egipcias, plenamente conscientes de estas ventajas, han aprovechado con éxito su posición. Pero el resto de actores del sector se ha animado a explorar rutas alternativas por tres motivos fundamentales: la reciente normalización de las relaciones entre los países de la región, los riesgos que conlleva la dependencia excesiva de un solo país y las elevadas tasas de tránsito que cobra TE. Esta mayor competencia, por ahora, no desafía el dominio egipcio.

El caso que más ha llamado la atención hasta ahora son los planes de Google de establecer un cable submarino de fibra óptica, llamado Blue-Raman, para conectar Italia con India a través de Israel y sin pasar por Egipto, según publica. El periodico de Wall Street citando fuentes familiarizadas con los estudios. Por ahora, no hay confirmación de que el proyecto se materialice, que confía en su destino que los lazos entre Israel y el resto de países de la región seguirán fortaleciéndose. Y aunque el cable tampoco afectaría sustancialmente a Egipto, la posibilidad se ha interpretado como un reflejo del deseo de grandes actores como Google de buscar alternativas.

“La importancia de los cables que atraviesan Egipto para las telecomunicaciones o internet es la misma que la del Canal de Suez para los barcos. Egipto es un riesgo potencial en caso de rotura de un cable, razón por la cual las industrias de telecomunicaciones están tratando de encontrar nuevas rutas ”, dice Winston Qiu, fundador y editor de Redes de cable submarino, portal especializado en cables submarinos. “Por otro lado, TE cobra precios bastante elevados por los cables que atraviesan Egipto”, añade Qiu, señalando que, además de las rutas terrestres por Oriente Medio, existen otras con competidores en Asia Central y Rusia. También Marruecos, por su proximidad a Europa, compite con Egipto por la parte africana.

Ante este desafío, Egipto no se ha quedado de brazos cruzados. En enero, TE firmó un acuerdo con Google para proporcionarle mayor capacidad en un cable submarino y aumentar la confiabilidad de su tráfico internacional. En marzo, la compañía anunció con pompa la marca de un ambicioso sistema de cable submarino que rodeará África y se conectará con Europa en 2023, HARP. Para ello, utilizará infraestructuras en las que se ha asegurado participar, incluido el cable submarino 2Africa, el más largo construido en los últimos 20 años. Ese mismo mes, TE todavía tuvo tiempo de anunciar otra ruta para cables de fibra óptica, entre el Mar Rojo y el Mediterráneo.

“No hay duda de que hay interés en crear varias rutas, y es necesario, [pero] No debería verse como una amenaza para Egipto ”, cree Mauldin. “No debe verse como un juego de suma cero, con rutas alternativas que van a ganar y Egipto que va a perder: eso no va a pasar”, concluye.