Por Ian Skilling

Es muy difícil predecir cuándo puede entrar en erupción un volcán. Algunos volcanes entran en erupción casi constantemente, pero otros pueden tener intervalos de cientos de miles de años entre erupciones.

Pero somos mucho mejores prediciendo ahora que hace 20 años, gracias a técnicas más nuevas o mejor desarrolladas.

En primer lugar, es muy importante saber cómo ha actuado cada volcán en el pasado, ya que cada uno se comporta de manera diferente. Los científicos, llamados vulcanólogos, lo averiguan al observar los materiales que han emergido de la erupción del volcán en el pasado.

Si un volcán entrara en erupción suavemente, crearía flujos de lava, que son corrientes de roca fundida. Estos se enfrían y solidifican para formar láminas de roca dura. Otros volcanes crean explosiones cuando entran en erupción. Estas explosiones producen fragmentos de rocas, cristales y vidrio volcánico (roca fundida que se ha enfriado muy rápidamente en la superficie).

Pila de rocas negras brillantes
Vidrio volcánico.
steve estvanik / Shutterstock

El estudio de estos materiales puede ayudar a los vulcanólogos a comprender la violencia de las erupciones y la frecuencia con la que explotan los volcanes.

Los vulcanólogos pueden predecir si un volcán está a punto de entrar en erupción utilizando varias técnicas. La superficie del volcán puede calentarse a medida que el magma (roca fundida del subsuelo que se derrama como lava cuando un volcán entra en erupción) se acerca a la superficie antes de una erupción. Esto se puede controlar mediante detectores en satélites que miden el calor.

Mirando desde el espacio

La superficie del volcán también puede subir o bajar debido al movimiento del magma debajo de la superficie. Esto se puede detectar en el suelo, pero también se puede medir desde el espacio mediante satélites que utilizan radar.

La detección por radar del movimiento de un volcán funciona mediante el estudio de los cambios en el tiempo que tardan las ondas de radio en rebotar del satélite al volcán y viceversa. El tiempo será menor si el volcán ha subido.

Monitorear volcanes desde el espacio es ahora muy común. Es más seguro y menos costoso que tener vulcanólogos en el suelo cerca del volcán en estudio, especialmente si está en erupción o en un área muy remota.

Lava fundida que fluye por una colina de lava solidificada
Lava fluyendo.
Yvonne Baur / Shutterstock

Otra forma de saber cuándo un volcán está a punto de entrar en erupción es medir los gases que salen de él. Cuando el magma sube a la superficie, los gases escapan y salen por delante del magma. Estos gases se pueden medir desde el espacio o desde el suelo. Si la mezcla de gases que sale del volcán cambia, esto puede indicar que el magma de abajo se está moviendo.

Magma en movimiento

Los vulcanólogos también suelen utilizar otros dos métodos para saber si un volcán está a punto de entrar en erupción. Cuando el magma se mueve, sacude la tierra, creando un tipo de terremoto llamado temblor armónico. Estos temblores pueden indicar qué tan rápido y dónde se mueve el magma.

Un segundo método que puede detectar el movimiento del magma es la medición de la gravedad. La gravedad es, por supuesto, la fuerza que evita que todo salga de la superficie de la Tierra al espacio. Pero la fuerza disminuye ligeramente si la superficie debajo de sus pies se vuelve menos densa.

Esto no significa que de repente se pondrá en órbita, ya que los cambios son minúsculos, pero se pueden medir con instrumentos llamados gravímetros. La roca fundida tiene una densidad menor que cuando es sólida, por lo que las zonas de menor gravedad en un volcán, especialmente si cambian con el tiempo, podrían indicar la presencia de magma y la posibilidad de una erupción.

Al estudiar la historia de un volcán y combinar información de muchas técnicas terrestres y espaciales diferentes, podemos estar razonablemente seguros de que lo haremos bien y seremos capaces de emitir alertas a tiempo a las personas que viven cerca, antes de que el volcán entre en erupción.La conversación

Ian Skilling, Profesor Titular de Vulcanología, Universidad de Gales del Sur

Este artículo fue publicado originalmente en La conversación. leer el original.