Un equipo internacional con la participación de investigadores del Museo Nacional de Ciencias Naturales (MNCN-CSIC), ha descubierto vértebras fósiles de dos millones de años de Australopithecus sediba, una especie extinta de un antiguo pariente humano. La recuperación de nuevas vértebras lumbares de la columna lumbar de un solo individuo de este antepasado de los humanos modernos, junto con vértebras previamente descubiertas, forman una de las columnas lumbares más completas del registro fósil y dan una idea de cómo caminaba este antiguo pariente humano. y subió. El estudio ha sido publicado en la revista de acceso abierto. e-vida.

Los fósiles fueron descubiertos en 2015 durante las excavaciones de un camino minero que corre junto al Sitio de Malapa, Cuna de la Humanidad, Patrimonio de la Humanidad, ubicada al noroeste de Johannesburgo (Sudáfrica).

Malapa es también el lugar donde, en 2008, el profesor Lee Berger de la Universidad de Witwatersrand y su hijo de nueve años, Mateo, descubrió los primeros restos de lo que sería una nueva especie de antiguo pariente humano llamado Australopithecus sediba.

“Los fósiles en el sitio datan de aproximadamente dos millones de años antes del presente. Las vértebras descritas en el presente estudio fueron recuperadas con herramientas de morfología virtual en una roca consolidada similar al cemento, conocida como brecha, en casi articulación ”, explica. Markus Bastir, investigador del MNCN-CSIC y uno de los autores del estudio junto a científicos de la Universidad de Nueva York (EE.UU.), la Universidad de Witwatersrand (Sudáfrica) y la Universidad Complutense de Madrid.

Para eliminar el riesgo de dañar los huesos delicados manualmente, Los fósiles se prepararon virtualmente después de escanearlos en la Universidad de Witwatersrand.. Luego, las vértebras se agregaron a los fósiles recuperados durante el trabajo anterior. Los científicos encontraron que se articulaban perfectamente con la columna vertebral del esqueleto fósil, es decir, con parte de los especímenes tipo original de Australopithecus sediba descrito por primera vez en 2010.

El descubrimiento también estableció que, al igual que los humanos, sediba tenía solo cinco vértebras lumbares. “La región lumbar es fundamental para comprender la naturaleza del bipedalismo en nuestros primeros antepasados ​​y comprender lo bien adaptados que estaban para caminar sobre dos piernas”, dice el profesor. Scott williams de la Universidad de Nueva York y la Universidad de Wits y autor principal del artículo.

Un Australopithecus con columna.

Los investigadores han apodado al esqueleto femenino “Issa”, que significa protectora en suajili. El descubrimiento de los nuevos especímenes significa que Issa ahora se convierte en uno de los dos primeros esqueletos de homínidos en conservar una columna inferior relativamente completa como una dentición del mismo individuo, lo que permite tener certeza sobre a qué especie pertenece la columna vertebral.

“Si bien Issa ya era uno de los esqueletos más completos de un homínido antiguo jamás descubierto, estas vértebras completan prácticamente la parte baja de la espalda y hacen que la región lumbar de Issa sea un competidor no solo por el homínido mejor conservado jamás descubierto, sino también probablemente por el mejor conservado “, dice Berger, autor del estudio y líder del proyecto Malapa. “Esta combinación de integridad y preservación le dio al equipo una mirada sin precedentes a la anatomía de la espalda baja de la especie”, agrega.

El grado de curvatura de la columna vertebral observado solo fue superado por el observado en la columna vertebral del niño Turkana

El estudio también muestra que sediba lordosis fue incluso más extremo que en cualquier otro australopitecino descubierto hasta ahora. De hecho, el grado de curvatura de la columna vertebral observado solo fue superado por el observado en la columna vertebral del Niño Turkana (Homo erectus) de Kenia, hace 1,6 millones de años, y de algunos humanos modernos.

Respecto a la integración de la columna lumbar con otras regiones del esqueleto, el investigador Daniel García Martínez, de la Unidad de Antropología de la Universidad Complutense de Madrid y afiliado al CENIEH, indica: “la capacidad de utilizar el entorno arbóreo para la locomoción también se observa en algunas otras regiones anatómicas, como su estrecho tórax superior”. “Estos resultados de sediba encajan muy bien con otras reconstrucciones de torsos de homínidos transicionales de nuestro proyecto de investigación que tenemos en el MNCN, donde también vemos la evolución del mosaico en otros sistemas anatómicos relacionados”, agrega. Markus Bastir.

Estudios previos sobre esta especie antigua han resaltado adaptaciones mixtas a través del esqueleto en sediba que han indicado su naturaleza de transición entre caminar como un humano y adaptaciones trepadoras. Estos incluyen características estudiadas en las extremidades superiores, la pelvis y las extremidades inferiores.

Los resultados demuestran que sediba es una forma de transición de un antiguo pariente humano y su columna tiene una forma claramente intermedia entre los humanos modernos (y los neandertales) y los grandes simios. “Issa caminaba como un humano, pero podía trepar como un mono”, concluye. Berger.

Referencia: Nuevos fósiles de Australopithecus sediba revelan un bac inferior casi completok (eLife) | Fuente: CSIC